Las áreas protegidas vieron aumentos dramáticos en los incendios durante los cierres de COVID, según un estudio

La cantidad de incendios dentro de las áreas de conservación protegidas en toda la isla de Madagascar se disparó dramáticamente cuando los bloqueos de COVID-19 llevaron a la suspensión de cualquier gestión en el sitio durante cinco meses durante 2020.

Los hallazgos sugieren que los gobiernos deberían considerar mantener parte del personal en áreas protegidas en todo momento como un «servicio esencial», incluso durante períodos de crisis de salud y restricciones de viaje, argumentan los científicos detrás del estudio.

Dicen que se debe prestar más atención a la gestión de las áreas protegidas, no solo a ampliar su cobertura, en la convención largamente postergada para establecer objetivos internacionales de biodiversidad a finales de este año.

Madagascar es un “punto crítico” de biodiversidad de renombre, hogar de especies como sus famosas poblaciones de lémures que no existen en ningún otro lugar. La isla también es una línea de frente en la lucha entre la protección de la vida silvestre y la pérdida de hábitat.

El estudio, publicado hoy en Naturaleza Sostenibilidades el primero en medir los efectos de la pandemia en las áreas de conservación protegidas.

Un equipo internacional de científicos dirigido por las universidades de Cambridge y Helsinki utilizó datos históricos y contemporáneos sobre incendios y clima para predecir las tasas de quema en las áreas protegidas de Madagascar para cada mes durante 2012-2020.

Compararon este modelo de datos con los recuentos de incendios reales recopilados por satélites para detectar períodos en los que los incendios se extendieron mucho más de lo que podría esperarse del clima y los patrones anteriores de quema.

Cuando los primeros cierres de 2020 detuvieron la gestión in situ de las áreas protegidas, la cantidad de incendios, en su mayoría en hábitats forestales amenazados, se disparó un 209 % en marzo, un 223 % en abril, un 78 % en mayo y un 248 % en junio. y 76% en julio.

Sin embargo, la quema volvió rápidamente a los niveles normales según lo predicho por el modelo una vez que se reanudaron las operaciones de gestión, a pesar de los continuos cierres de fronteras y las dificultades económicas como resultado de la pandemia en curso.

Los investigadores describen esta escala de quemas dentro de las áreas protegidas como «sin precedentes» en la historia reciente de Madagascar. Los únicos períodos comparables fueron durante dos períodos de disturbios civiles en 2013 y 2018 en el período previo a las elecciones, pero incluso entonces, el mes más feroz fue solo un aumento del 134 % en las quemas.

«La interrupción causada por COVID-19 demuestra claramente el impacto dramático que las interrupciones en la gestión de las áreas protegidas pueden tener en los hábitats», dijo el autor principal, el profesor Andrew Balmford, de la Universidad de Cambridge.

“Durante los últimos veinte años, el exceso de incendios en las áreas protegidas de Madagascar se ha limitado a bloques ocasionales de uno o dos meses.

“Cuando todo el personal fue retirado de las áreas protegidas en marzo de 2020, los incendios aumentaron drásticamente y continuaron a un nivel feroz durante cinco meses sin precedentes, desapareciendo exactamente cuando el personal comenzó a regresar”, dijo.

Si bien el equipo dice que no pueden saber con certeza qué causó todos los incendios durante los primeros meses de COVID-19, la autora principal, la Dra. Johanna Eklund, de la Universidad de Helsinki, dijo que las comunidades locales que ya luchan económicamente se habrían visto sometidas a una mayor presión por los cierres.

«Madagascar tiene tasas muy altas de pobreza y tiene un historial de conflicto entre los medios de vida de las personas vulnerables y la conservación de la biodiversidad única», dijo Eklund, actualmente investigador visitante en Cambridge.

“La pandemia aumentó la inseguridad económica para muchos, por lo que no sería sorprendente que esto llevara a algunos a invadir tierras protegidas mientras las actividades de gestión en el sitio estaban suspendidas”.

Eklund sugiere que la falta de patrullaje en el sitio para evitar que se propaguen los incendios, combinada con las comunidades que recurren a la agricultura de «roza itinerante» o tala y quema, puede estar detrás de gran parte del aumento de los incendios provocados por confinamientos. Estas técnicas limpian la vegetación para cultivos y pastoreo de ganado, pero son ilegales dentro de las áreas protegidas.

“Es importante destacar que el estudio no midió los incendios fuera de los sitios de conservación, por lo que no podemos medir cuántas áreas protegidas realmente mitigaron la quema en comparación con las áreas sin protección”, dijo Eklund.

El equipo utilizó datos de imágenes de los sistemas satelitales de la NASA capaces de detectar «anomalías térmicas» y notó alertas de manejo de incendios casi en tiempo real.

Eklund, que ha realizado investigaciones en Madagascar durante casi una década, se dio cuenta de que aún podía ayudar de forma remota a quienes protegen los bosques. “Los satélites detectan muy bien los incendios y muestran dónde las áreas protegidas están bajo presión”.

La coautora Domoina Rakotobe, excoordinadora de la organización malgache Forum Lafa, la red de administradores de áreas protegidas terrestres, agregó: “Los altos niveles de quema durante los cierres muestran claramente el valor de la gestión en el terreno, con equipos de áreas protegidas. trabajando con las comunidades para apoyar los medios de vida locales y salvaguardar los recursos naturales”.

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