La evolución de dos cánceres contagiosos que afectan a los demonios de Tasmania subraya la imprevisibilidad de la amenaza de la enfermedad

Los cánceres transmisibles, que rara vez ocurren en el reino animal, se propagan mediante la transferencia de células cancerosas vivas. En el caso de los demonios de Tasmania, las células se transfieren a través de mordidas, un comportamiento que es común en los demonios, especialmente en las peleas por parejas y comida.

Los demonios de Tasmania son susceptibles a dos cánceres transmisibles fatales llamados tumor facial del diablo 1 (DFT1) y tumor facial del diablo 2 (DFT2) que han causado una rápida disminución de la población en las últimas décadas. Los dos tipos de cáncer se manifiestan con tumores faciales que desfiguran.

En un nuevo estudio, investigadores de la Universidad de Cambridge, junto con un equipo global de científicos de Europa, Australia y los Estados Unidos, mapearon la aparición y las mutaciones de DFT1 y DFT2 y caracterizaron la evolución en curso de estos cánceres. Los hallazgos subrayan la amenaza continua que los cánceres transmisibles representan para los demonios de Tasmania.

Los resultados se publican hoy en la revista Ciencia.

«El increíble hecho de que los demonios de Tasmania no tengan uno, sino dos cánceres transmisibles, hace posible comparar su evolución, y esto nos brinda nuevos conocimientos sobre los mecanismos clave involucrados», dijo la autora principal Elizabeth Murchison, profesora de Oncología Comparada y Genética. en el Departamento de Medicina Veterinaria de la Universidad de Cambridge.

“Al observar las mutaciones que se han acumulado en el ADN de estos cánceres, podemos rastrear los orígenes y la evolución de estas enfermedades. Nuestros resultados muestran que los dos cánceres surgieron a través de procesos similares y que ambos tienen señales sorprendentes de evolución en curso. Es difícil predecir cómo esta evolución continua del cáncer afectará a los demonios”.

Los investigadores crearon un «genoma de referencia» mejorado, esencialmente un mapa de la secuencia de ADN completa, del demonio de Tasmania y lo compararon con el ADN tomado de 119 tumores DFT1 y DFT2. DFT1 se observó por primera vez en 1996 en el noreste de Tasmania y ahora está muy extendido en Tasmania. DFT2, por otro lado, se observó por primera vez en 2014 y permanece confinado a un área pequeña en el sureste de Tasmania. Los científicos identificaron mutaciones en los tumores y las utilizaron para construir «árboles genealógicos» de cómo los dos cánceres habían surgido y evolucionado de forma independiente con el tiempo.

Mediante el seguimiento de las mutaciones, los investigadores descubrieron que DFT2 adquirió mutaciones unas tres veces más rápido que DFT1. Como las mutaciones generalmente ocurren durante la división celular, la explicación más probable es que DFT2 es un cáncer de crecimiento más rápido que DFT1, dicen los investigadores, lo que subraya la importancia de DFT2 como una amenaza.

“DFT2 aún no está muy extendido entre la población de demonios, y se sabe muy poco al respecto. Realmente comenzamos a ver qué tan rápido estaba mutando, alertándonos de lo que podría ser una amenaza muy impredecible para los demonios a largo plazo”, dijo Maximilian Stammnitz, primer autor del estudio.

El equipo descubrió que DFT1 surgió en la década de 1980, hasta 14 años antes de que se observara por primera vez, mientras que DFT2 surgió entre 2009 y 2012, poco antes de que se detectara.

El mapeo de las mutaciones reveló que DFT1 experimentó un evento de transmisión explosivo poco después de su aparición. Esto involucró a un solo diablo infectado que transmitió su tumor a al menos seis demonios receptores.

DFT1 ahora se ha extendido a casi toda la población de demonios y recientemente se ha informado en el extremo noroeste de Tasmania, una de las pocas regiones libres de enfermedades que quedan en el estado.

Los investigadores también identificaron por primera vez un caso de transmisión de DFT1 entre una madre y la cría en su bolsa. Además, encontraron que el período de incubación, el tiempo entre la infección y la aparición de los síntomas, en algunos casos puede ser de un año o más. Estos hallazgos tienen implicaciones importantes para los científicos conservacionistas que trabajan para proteger la especie.

“Vengo de Tasmania y amo a los demonios de Tasmania, tienen un lugar especial en mi corazón”, dijo Murchison. “Los cánceres transmisibles representan una amenaza impredecible y sin precedentes para los demonios de Tasmania. Esta investigación destaca la importancia continua de los programas de monitoreo y conservación. También nos brinda nuevos conocimientos sobre los mecanismos evolutivos que operan en el cáncer de manera más amplia, incluso en los cánceres humanos”.

La investigación fue financiada por Wellcome, Gates Cambridge Trust y Eric Guiler Tasmanian Devil Research Grants de la Fundación de la Universidad de Tasmania.

Referencia: MR Stammnitz et al. La evolución de dos cánceres transmisibles en los demonios de Tasmania, Science, DOI: 10.1126/science.abq6453

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